반려견 전문가가 알려주는 반려견의 후각

미국동물행동의학전문의(DACVB) Amy Learn 기고


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Amy Learn 미국동물행동의학전문의(DACVB), 국제동물행동컨설턴트협회(IAACB) 인증 동물행동컨설턴트(CABC)

일반적으로 동물은 사람보다 후각이 뛰어나고 냄새에 더 잘 적응한다고 알려져 있습니다. 그렇다면, 개의 후각은 얼마나 뛰어날까요? 지금부터 반려견의 후각이 얼마나 강력한지 알려드리겠습니다.

흔히 개는 긴 주둥이를 가지고 있는데, 중요한 것은 그 안의 내용물입니다. 콧속에는 비갑개(turbinates)라고 불리는 꼬불꼬불한 뼈 미로(boney labyrinths)가 있습니다. 이 구조는 공기가 뇌에 도달하기 위해 통과해야 하는 표면적의 양을 늘리는 역할을 합니다.

비강에서 공기는 두 부분으로 나뉘는데, 12%는 후각에, 88%는 호흡에 사용됩니다. 개의 넓은 코 표면적은 후각수용체 세포를 최대 3억개까지 가질 수 있도록 해줍니다. 반면에 사람은 후각수용체가 600만 개밖에 없습니다.

또한, 비강에는 후각 상피라고 불리는 조직이 늘어서 있는데요, 이 조직은 점액층을 사용해 ‘냄새’라고 불리는 지용성 유기 화합물을 포착하고, 냄새 정보를 뇌로 전달하는 특수한 수용체 세포도 가지고 있습니다. 얼굴이 눌려서 비강이 짧은 단두종 개들은 후각 테스트 결과도 좋지 않죠? 이를 통해 후각 상피와 수용체의 양이 후각 능력에 중요하다는 점을 알 수 있습니다.

개에게 후각은 매우 중요하기 때문에 후각망울(olfactory bulb, 후각을 담당하는 뇌의 일부)이 사람보다 40% 더 크고 표면적도 넓습니다.

뇌의 후각 중추는 편도체(amygdala, 감정 중추)에도 정보를 전달합니다. 냄새가 감정과 기억을 변화시킬 수 있는 이유가 바로 이 정보 전달 때문입니다.

갓 구운 쿠키 냄새를 맡고 할머니를 떠올려 보신 적이 있나요? 향수 냄새를 맡고 어린 시절 짝사랑했던 사람을 떠올려 본 적이 있나요? 개들에게도 같은 일이 일어날 수 있습니다. 1994년, Peter Hepper는 후각과 기억력이 서로 밀접하게 연관되어 있어, 개들이 2년이 지난 후에도 서로를 알아볼 수 있다는 것을 증명했습니다.

우리는 파블로프가 ‘음식 냄새가 타액 분비를 유발한다’는 사실을 어떻게 알게 됐는지, 그리고 고전적 조건화(classical conditioning)를 통해 냄새로 동물의 행동을 어떻게 변화시켰는지 잘 알고 있습니다.

겁에 질린 개가 실험자의 옷에 노출되자 차분해졌다는 실험도 있습니다. 개가 옷에 이런 반응을 보인 것은 실험자의 냄새에 강하게 긍정적으로 조건화됐기 때문입니다.

페로몬은 같은 종의 다른 개체에게 메시지를 전달하는 다양한 화학 분비물입니다. 이러한 메시지는 보습코기관 내의 매우 특별한 세포들에 의해 감지됩니다. 보습코기관(vomeronasal organ(VNO))은 사람에게는 없는 기관인데요, 서골코기관, 서골비기관, 보습코연골기관, 야콥슨기관(Jacobson’s organ) 등 다양한 이름으로 불립니다.

페로몬을 통한 메시지는 일반적인 냄새와 다른 방식으로 전달됩니다. 페로몬은 정보를 전달하거나, 위험을 경고하거나, 생식·교배 가능성을 식별하는 역할을 하기 때문에 (일반적인 냄새보다) 뇌의 감정 중추와 더 직접적으로 소통합니다. 그 결과, 동물은 페로몬에 의해 생리적·행동적인 반응을 준비하죠.

개는 보습코기관을 통해 다른 개들의 감정을 인지하고, 사람의 감정도 인식하며, 심지어 질병도 감지할 수 있습니다.

어뎁틸(ADAPTIL)과 같은 페로몬 제품은 반려견의 행동을 변화시키는 데 종종 사용됩니다. 연구 결과에 따르면, 페로몬을 사용하면 새끼 강아지가 처음 집에 왔을 때 갖는 두려움, 여행 중 느끼는 불안 등 다양한 환경에서 반려견의 불안감을 줄이는 데 도움이 된다고 합니다.

개가 후각을 이용해 의사소통을 하는 가장 흔한 방법은 바로 소변 마킹입니다. 개들은 다른 개의 소변 냄새를 맡음으로써 종, 성별, 발정 상태를 파악하는 것은 물론, 개체식별까지 할 수 있습니다. 개가 소변을 본 후 주변을 긁는 것은 자신의 정보를 널리 알리기 위해 냄새를 퍼뜨리는 것입니다.

개는 또한 귓바퀴, 입꼬리, 포피샘, 질, 항문낭에 내분비샘을 가지고 있습니다. 개는 이런 내분비샘을 이용해 메시지를 전파하고, 물체나 사람에게 문질러서 자신의 냄새를 묻히기도 합니다.

개의 후각 능력에 대한 놀라운 사실이 너무 많습니다. 예를 들어, 개는 1초에 최대 300번까지 냄새를 맡고 공기를 교환할 수 있는데요, 이는 공기를 들이마심과 동시에 내뱉을 수 있다는 것을 의미합니다.

개는 냄새로 하루의 시간을 구분할 수 있습니다. 태양이 이동하면서 다른 영역을 가열하기 때문에 시간대별로 다른 냄새가 방출되기 때문입니다. 또한, 개는 3차원적으로 냄새를 맡을 수 있습니다. 개의 콧구멍은 독립적으로 작동할 수 있어서 뇌가 냄새를 수집하여 하나의 그림으로 조합할 수 있습니다.

개들의 후각은 너무나 뛰어나서 냄새로 일란성 쌍둥이를 구분할 수 있고, 유리에 묻은 지문의 냄새를 6주 후에도 맡을 수 있습니다. 마치 사막에서 바늘찾기처럼 들리죠? 그런데 실제로 개는 올림픽 정식 규격 수영장에서 티스푼의 설탕을 감지할 수 있답니다.

개들이 냄새를 맡고 정보를 분석하는 능력을 고려했을 때, 다양한 분야에서 개들의 후각 능력을 활용하는 것은 놀라운 일이 아닙니다. 개는 마약, 폭발물, 총기, 현금, 밀수품을 탐지하고, 실종자를 수색하며, 암세포 식별을 포함해 질병을 파악하는 데 도움을 줍니다.

개가 주변 환경과 상호작용하는데 후각이 매우 중요한 부분이라는 점은 오래전부터 알려져 왔습니다. 개는 특유의 코와 뇌 덕분에 정보를 탐지하고, 음식을 찾고, 다른 개체와 의사소통하는 능력을 향상할 수 있었습니다.

우리는 법 집행부터 의료에까지 우리 삶의 다양한 측면에서 개의 이러한 능력을 활용하는 방법을 배우고 있는데요, 반려견의 후각은 너무나 경이로워서 여전히 배울 게 많이 남아있습니다.

다음 시간에는 개의 또 다른 오감을 소개해 드리겠습니다.

[Additional Resources:]

Carlson, N. R. (2012). Physiology of behavior. Pearson Higher Ed.

Houpt, K. A. (2018). Domestic animal behavior for veterinarians and animal scientists. John Wiley & Sons.

Horowitz: https://web.archive.org/web/20131020162644/http://onpoint.wbur.org/2009/09/22/a-dogs-eye-view

Kandel, E. R., Schwartz, J. H., Jessell, T. M., Siegelbaum, S., Hudspeth, A. J., & Mack, S. (Eds.). (2000). Principles of neural science (Vol. 4, pp. 1227-1246). New York: McGraw-hill.

Lindsay, S. R. (2000). Handbook of Applied Dog Behavior and Training, vol. 2. Ames, Iowa: Blackwell Publishing.

Taslitz, A. E. (1990). Does the Cold Nose Know–The Unscientific Myth of the Dog Scent Lineup. Hastings LJ, 42, 15.

‘Happy Experts’는 세바코리아가 진행하는 반려동물의 행복지킴이 캠페인입니다. 고양이 시리즈 ‘Happy Cat Experts’와 개 시리즈 ‘Happy Dog Experts’로 구성됩니다.

20여 편에 걸쳐 동물행동 및 복지 전문가, 동물행동의학전문의, 고양이 전문 수의사 등 다양한 전문가가 환경에 따른 반려동물의 행동 솔루션을 제공합니다.

반려견 전문가가 알려주는 반려견의 후각

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